The Problem of Favorite Poses

YOUR favorite postures can do you more harm than good – if done continuously in too long a period of time. Yin yoga guru Paul Grilley takes snail pose as one example. He loved this pose so much he did it frequently for 15 years and each practice he held the pose for a long time. “Then I have an upper spine and ilio sacral problems which I determined were caused by my favorite pose!” He wrote in his book “Yin Yoga: Principles and Practice”.

I too have similar issues back then. The difference was my favorite asanas were backbends. Until one day I felt a disturbing, stinging pain in my lower back. This didn’t feel good, I thought, so I left my deep backbend practice for weeks and lowered down the intensity. Now I still do backbending poses but with more awareness and less ambition of deepening only to impress people (ego really sucks). How about you? What favorite pose that got you injured?

How To Not Make Any Health Resolutions and Still Achieve Them in 2018

I read a magazine this afternoon. It was an edition of January 2018. My eyes hit a compilation of random people interviews. They’re from various walks of life apparently.

And I don’t know why but everytime they were asked to answer the question “Was there any unaccomplished resolution last year?”, their remarks were diverse but when I’m allowed to extract them all into one single phrase, it’d be: “FAILURE OF ACHIEVING A HEALTHY LIFESTYLE.

They blamed it all on the jobs they chose, the schedules they had, the families they love most.

They in fact blamed the failure of being healthier on whatever external factors they could find, just to feel “I’m innocent and I had worked hard towards that but they dragged me down. They didn’t allow me to get better healthwise.”

This is why I hate health resolutions. Not to mention making up ones. Not because I know I must fail after all but because I’m so convinced that this life always goes the way you never ever predict. With that belief in mind, I seem so zen to most of you.

But it’s not. I actually am too lazy to plan (in restrospect,  I saw myself as an anti-planner). Perhaps because planning almost always ends up with disappointment in various scales. So instead of ruminatively making meticulous plans on how I must live my life from now, I focus more on the what I can do best with anything I have in hand to begin my health-related undertaking.

The best trick I can pick to remind myself of my ‘goal’ and how I stay on the right track without being too halucinated by the daily grind is KEEPING A HEALTH JOURNAL.

I know, keeping a personal journal based on health-related activities seems so womanish but I’ve proved its efficiency.

For several recent years, I’ve been unintentionally jotting down my own exercise frequency and types of practice (not for public consumption though). The journal itself began as a general note on my daily activities and the ups and downs. And whenever I reread my notes, I can always find my documentation of yoga practice and calisthenics, which has never been my initial intention to start a journal. But because the notes were done casually, the details were not quite satisfactory.

So in this first week of the new year, I’m committed myself to taking notes on what I’m working on with my body and soul (because I want a wellbeing progress which goes beyond physical vigor and flexibility) on a single particular day.

How about you? Do you have any tips on how to get healthier without setting even a resolution? (*)

My 10 Yogic Reflections [Jason Crandell’s Instagram ‘Challenge’]

I’m very intrigued by Jason Crandell‘s unique approach to giving an Instagram yoga challenge! No apparel sponsor, no friends’ tagging, no obligation to perform asanas (well, you still need to post a photo to accompany the caption though) and thus no material or financial prizes to win, which I don’t mind.

It’s a reflection of yogic values, which entails us to go deeper to our conscience and awareness. So here I am, trying to give it a shot. ‎There’ll be 10 values.

‎#1 *Continue to Grow and Revise*

I once heard a piece of advice from a teacher around my circle that to be a competent practitioner of anything – be it yoga or any other fields – one is to possess the patience of a seed. In order to grow into a tall, large tree with roots that holds the earth, ‎there is no shortcut to take. One has to take the journey really slowly so as to let the knowledge and experience sink in and instilled into the very soul. Enjoy the process without complaining.

In my yoga practice, I’m a slow learner to be sure. It’s been 7 years of practice and I feel there is so much stuff to learn in many years ahead.

Continuing to grow and revise also means to me that the more I learn diverse knowledge and insights which sometimes conflict against each other, I need to firmly hold the principle of openmindedness. It is very essential because I need to stay that way if I want to be a long-life student of yoga or anything. ‎Once I go narrow-minded, I might as well end my journey of being a student. Because I feel content already with what I know and understand.

#2 *Be Critical Thinkers and Engaged Practitioners*

I am so lucky to have been born in a family of educators. With both of my parents working as teachers, they laid the foundation of my education. I took my first English course, for example, when I was a six grader. I thanked them for letting me in the course.

But my enthusiasm started way earlier than that. Armed with proper level of literacy and basic English proficiency, I read more and more books on various issues, ranging from fiction to culture. I can safely conclude that my third parent — intellectwise — is books.

And at a certain point in my book reading, I found some conflicting sources of ‘truths’. At first, it felt odd but then it became okay to me. Reading books with various contradictory ideas is much better than watching debates on television or reading pointless debates of some morons on social media. All of the arguments were served systematically and neatly.

That is why I always observe authorities — whether they be my parents, my boss(es), my senior colleagues, and also my yoga teachers. If I notice any behaviors or attitudes different from messages they convey to me, I challenge them in various ways. Most of the time, I don’t confront in person (I’m introverted, by the way) which is why I resort to writing. Writing a piece that deconstruct their opinion or mind construction. That way, I can get my messages across to other people without hurting anyone’s ego.

Being a critical yoga practitioner also means that I don’t solely dedicate myself to one teacher as a source of knowledge. Neither do I belong to a single yoga style or school or lienage. I humbly thank this invaluable lesson of non-attachment to some of my first teachers whose names I keep for myself.

Being critical also engages me more with my yoga practice. To study better, we certainly need a teacher to guide. But when a teacher directs us to an aim we don’t feel quite right for any reason, stop and take time. We’re not sheep to herd. We’re humans with physical, intellectual and spiritual independence.

#3 *Develop a Point of View Without Minimizing Other Points of View*

As a yogi, I learn so much not only from other yogis and yoginis (and books on yoga obviously) but also from people from diverse walks of life. Ones of them are politicians. We all know politicians are creatures that make most headlines in any countries on earth. They are highly influential, sickeningly controversial, horrifyingly smart figures. Yes, these folks, especially, showed what can happen when they utilize black campaigns for their own political gains.

But I also discover very few of politicians who stay true to their conscience despite this. As far as I can observe, they seem to disallow the use of black campaign. They focus on what their work, tasks, chores, and at the same time reacting to any efforts of disgrace shown by foes.

Because we humans are creatures (zoon politicon) that always have political structures and patterns when we live as a group, I believe also that yogis and yoginis are also like these politicians. Some are angelic, almost like saints. Some are still in their journey to get wiser. Some are getting into the wagon because of financial needs and power-influence greed.

So when Jason says yoga teachers should know how to be confident to defend their belief without condemning others, it really rings true to me. That in order to survive, you don’t need to wage wars against others. But guard your values and ideas like holding onto your last shreds of dignity.

It’s day 4 of @jason_crandell ‘s unorthodox yoga challenge. I’m no huge fan of challenges but if I do‎ take part in one, I want it to be meaningful and reflective. It’s pretty much my yoga diary.

#4 *Be an Advocate of Your Students*

‎On one particular occasion, my first guru stated that yoga is his ‘religion’. Yet, though he is so attached to yoga in some way, he also reminded everyone of the fact that yoga is one of myriad tools available in the universe for human beings to use for their best interest.

That being said, he never gets too bored to let people know this message:”If you get sick, go see your trusted doctor as well. Don’t just do yoga and wish you can recover tomorrow miraculously.”

I cannot agree more on his proposition. Yoga is good and awesome and healthy, but using yoga alone to‎ heal ourselves from acute or chronic pain, any disorders, terminal illnesses, is quite risky. Ridiculous even.

As complex as causes of illnesses that we suffer from, so are our methods of healing. This is in line with Jason’s openmindedness regarding various types of approach other than yoga when it comes to handling a problem of wellbeing. (*)

(Credit: Machfud Achyar)

P. S.: This post will be updated until completion.

Ronan Tang Cares for the Heart

THERE are two types of class I always take at a yoga festival. One is a class I’m most familiar with and second is one I’m most unfamiliar with. The first is to deepen and refresh my prior knowledge in case I’d left something important in my daily practice. A gentle reminder, I can say. The second helps me broaden my views. This type of class is very much exciting as I see myself as a triar.

Ronan Tang brought us in that quite humid afternoon a reminder of how crucial and vital but almost forgotten our heart really is. This is an organ that shows one’s life. Once it stops beating, it means an end of a life. And thus, the health of it guarantees a productive, full life.

Getting to Know our Heart 

What is unique about heart is that it’s one of very few organs in human body which never gets attacked by cancer. “Have you ever heard of heart cancer? No!” he convincingly quipped.

He has an argument. Heart is an organ that constantly works throughout one’s lifetime (besides small intestines). Because our heart always moves and pumps blood, it’s very hot by nature and cancer cells can’t thrive in it. “Cancer cells are like mushrooms, they can only thrive in humid, dark places. They can’t survive in a place where sunlight is too much. They die instantly.”

That being said, Ronan can’t stress more on the importance of keeping our extremeties (body limbs such as arms and legs) warm. But this warmth is not produced by external heat source. The heat must come from inside, i.e. one’s heart. A healthy heart can pump blood strongly so as to keep the furthest bodily parts warm and well circulated with oxygenated, fresh blood. So he advises that if one wants to stay healthy, always make sure that one’s hands and feet are warm.

When one is attacked by any type of cancer, more focus is put on how to get rid of cancer cells. Seldom do people try to seek a root problem of this. Why do cancer cells grow there? That’s a question one needs to address in the first place. Ronan mentions the importance of having extra energy in the ‘dantien’ to warm up the lower and upper extremities (feet and hands).

Besides showing how healthy one is, feet can also indicate one’s aging process. People grow old from their feet, Ronan said. Normal and healthy babies usually have warm, supple and soft feet. Old men have just the opposite condition of feet. Their feet get dry, cold and hard.

Ronan points out that if we want to take care of our heart better, we must pay more attention to how our feet and hands stay warm all the time from inside. It’s a sign of a normally-working, healthy heart. Another sign of healthy heart is normal, fully functioning reproductive organs.

Afterwards, the next question is: How can we maintain this ideal warmth in our hands and feet and at the same time, cool down our head? Because our problem these days is that most people usually experience this: cool dantien but warm (or hot) heads.

How to Care for Our Heart

Taking care of our heart where anahata chakra lies is the key to getting rid of various illnesses, disorders resulting from imbalance. “Your mind and body determines everything,” Ronan pointed out.

When someone is trapped in a vicious energy pattern which eventually drags them to the abyss of suffering (whether it be anxiety, depression, cancer. etc), it’s vital that the heart is once again revitalized so as to bring more energy to someone’s soul, nourishing it to deal with whatever challenges life may bring.

The first step to break this evil circle is making efforts to concentrate our mind on the inner self. “And then from there, we can bring the fire down,” he added.

Whenever obstacles get in the way to bring heat down, fix the root problem first. First thing first: correct our bodily posture. Provide enough space for heart by avoiding hunching too often and too long. “Beneath our heart lies our diaphragm. When we get stressed out, diaphragm keeps pushing up against our heart, leaving less space for heart to expand. Because to achieve a healthy heart, it should expand itself. When it can expand, it can receive blood.”

After the heart is revitalized and thus full with energy, the next step is channel the energy down to our extremities. “Problems arise when the energy is stuck around our chest. To channel it downward, we stay away from too much cold foods and drinks, or eat too little or too much.

What is interesting to me is when Ronan stated that it’s not enough with meditation only. After concentrating your mind on clearing all blockages, the next thing to do is move our body to manifest this improvement process. Meditation (which involves visualization of channeling energy downards) is therefore not enough to achieve holistic health. One must also move the physical body.

Techniques to Apply

Now we arrive to the most practical part of the class, which I like most. Here are some tehcniques for us (especially for those with cancer and other terminal diseases) to apply on daily basis Ronan recommends:

  1. Deepening and prolonging breaths: This is done by opening our thoraxic area (chest) and practicing pranayama. Performed correctly, this is effective to release tension in heart. A simple breathing technique to release is take a deep breath and then hold for a few seconds and then exhale slowly from mouth.
  2. Thunderdrum: Imagine you’re like a gorilla punching its chest with its fists. This move may activate T cells which are helpful for our immunity system. This is good for people with cancer. Pressing the center of sternum is also effective to get rid of stress and anxiety, indicated by shallow breaths.
  3. Releasing the superficial layers of myofascia: You can do this by pinching gently your own skin, from the lower waist to shoulders. Ronan says it helps us prevent breast cancer.
  4. Energy clapping: In the morning, use your hands to slap your body softly but powerfully. The parts of body to slap on are ones where accupressure points lie. This technique is to create space for lower dantien. One may slap from several dozens to a hundred in a single session.
  5. Laughing is the best medicine: It’s not the external artificial medicine that cures us but our chi, our own energy, that can cure our diseases. This can be done by gently beat chest with fist in the morning while mouth is half open to let out the air. Laugh and play with children when you feel stressed out to release any tension in the heart. If one finds it hard to laugh, try emulating laughs by pronouncing “hahaha” for several minutes.
  6. Changes of lifestyle: Ronan highlighted some lifestyles these days that he thinks is not worth it. To take care of heart, avoid at all cost modern lifestyle such as partying all night long, drinking liquor excessively. He also advised that one reduce sexual activity when getting older and under unfit conditions.

Ronan also challenges some modern approaches that see and cure illnesses unholistically. Such as when someone suffers from a spine problem, s/he is told to strengthen back and abs muscles. That may be effective to some extent but doesn’t necessarily address the root of problem. “Where does the energy come from in this case? From our kidney. Because our kidney and our lower dantien are connected. They both give energy to our spine.”  (*)

Anomali Bernama Baduy (4)

Di tepian sungai inilah kami beryoga bersama setelah menyelesaikan leg pertama trekking yang ternyata masih panjang. (Credit: Machfud Achyar)
Di tepian sungai inilah kami beryoga bersama setelah menyelesaikan leg pertama trekking yang ternyata masih panjang. (Credit: Machfud Achyar)

YOGA. Hari pertama pukul 11-12 siang kami melakukan yoga di dekat sungai yang dilintasi sebuah jembatan bambu yang didirikan dengan rancangan yang tiada duanya. Jembatan bambu Gajeboh ini adalah sekumpulan bambu yang disatukan dengan tekun dan teliti memakai tali ijuk pohon aren. Ia membentang sekitar 20 meter menyatukan dua tepi sungai Ciujung. Konon konstruksi ini dibangun dengan gotong royong warga Baduy Luar.

Tidak ada logam apalagi paku dan baut serta mur untuk saling menggabungkan elemen-elemennya. Hanya elemen-elemen organik dari alam yang ada. Selain bambu, pengikatnya hanya serabut berwarna hitam yang juga dipakai sebagai atap rumah yang dipilin sedemikian rupa sehingga berbentuk tali yang besar dan kokoh. Para pelintas jembatan yang baru pertama kali pastinya merasa miris tetapi saya pikir itu karena kebiasaan mereka yang sudah terbiasa menapak di beton yang diam dan kokoh sehingga saat menyadari bambu yang mereka injak berayun-ayun, mereka panik, seakan tidak percaya dengan kekokohan desain dengan material alami ini. Padahal alam itu dapat diandalkan lebih daripada yang kita kira.

Matras-matras yoga berwarna-warni digelar di salah satu tepi sungai yang disatukan jembatan tersebut. Saya di tengah dengan pandangan menghadap ke aliran sungai yang gemericiknya terdengar lirih tersamar keriuhan suara para wisatawan lokal di akhir pekan seperti sekarang. Keramaian memuncak di hari Sabtu dan Minggu sehingga membuat perkampungan menjadi lebih hingar bingar.

Karena baru saja kami melalui jalur trekking yang begitu menantang, fokus latihan pun saya berikan pada area bahu, leher, punggung, sepanjang tulang belakang dan seluruh daerah pinggul yang mendapatkan tekanan dari beban-beban berupa barang bawaan dan tas-tas berat.

Kami berangkat lagi dari perkampungan Baduy Luar setelah makan siang serta salat zuhur. Pukul 1 siang, kami pun melangkahkan kaki untuk melanjutkan kembali perjalanan yang ternyata masih jauh. Beberapa gambar masih bisa diambil di titik ini karena meskipun kami sudah masuk ke perkampungan Baduy, ini baru wilayah Baduy Luar, yang dikenal lebih terbuka dan lebih moderat dalam menyambut pengunjung luar. Penggunaan alat-alat komunikasi dan elektronik masih diperkenankan. Meski demikian, saya enggan juga menyentuh alat-alat simbol keterhubungan – dan keterikatan – dengan dunia modern. Saya ingin menenggelamkan diri dalam kehidupan mereka tanpa komunikasi virtual dan digital. Setidaknya dalam 2 hari ini. Diet digital ini ampuh untuk mengurangi tingkat ketergantungan manusia modern perkotaan yang kerap cemas dan merasa tidak berdaya tanpa gawai-gawainya. Saya ingin memberikan gawai itu pada porsinya kembali, bahwa mereka tidak bisa menentukan suasana hati saya. Bahwa perangkat-perangkat itu hanyalah kepanjangan dari diri saya, bukan bagian dari diri saya. Jadi, jika saya tidak memakainya, saya masih merasa utuh, tidak merasa ada yang kurang dan perlu untuk dilengkapi.

Beryoga di tepi sungai seperti ini menyuguhkan suatu sensasi berbeda dari beryoga di studio bahkan di taman kota sebagaimana yang saya kerap lakukan di Jakarta. Perbedaan itu begitu subtil, halus, sampai saya kehilangan kemampuan untuk menggambarkannya dengan kata-kata yang tertata. Yang pasti, inilah bedanya beraktivitas di tengah lansekap yang sudah penuh rekayasa dan lansekap yang relatif masih terjaga kemurniannya dari intervensi manusia.

Keesokan paginya latihan yoga bersama kami adakan juga di halaman antarrumah yang sebetulnya tidak seberapa lapang. Permukaan sebidang tanah mungil itu lebih rata dan kering dibandingkan halaman yang lebih luas tetapi permukaannya lebih penuh bebatuan dan basah.

Beryoga di ruang terbuka semacam ini memang memerlukan konsentrasi ekstra agar pikiran bisa lebih terfokus. Begitu banyak potensi distraksi, yang jika dipikir-pikir akan menjadi tantangan tersendiri.

Kelas kami pagi itu mulanya berlangsung khidmat. Kami memulai dengan pikiran yang tenang. Saya sendiri harus menempatkan diri di beranda sebuah rumah yang posisinya lebih tinggi dari sekitarnya, seolah membuat saya memiliki sebuah panggung khusus untuk melakukan demonstrasi yoga. Ian, seorang peserta, saya daulat sebagai peraga juga.

Semua berjalan lancar tanpa kendala…

Hingga sekonyong-konyong entah dari arah mana seekor ayam jantan merangsek masuk ke tengah para peserta yang sedang asyik masyuk melakukan yoga. Belum cukup, seekor ayam jantan lainnya mengikuti temannya (atau lawannya?) lalu bertarung sengit di tengah-tengah halaman, seakan tidak peduli ada sejumlah peserta yang kalang kabut dan panik tidak tertahankan karena ketakutan terkena taji dan patukan.

Menyaksikan insiden itu, saya sempat kebingungan apakah harus tertawa menikmati ini semua atau mengusir dengan keji kedua satwa yang sejatinya tidak tahu apa-apa. Dan sebelum kelas yoga saya kocar-kacir dan bubar sebelum waktunya, untunglah ayam-ayam jantan itu sudah berpindah dari arena persabungan yang tidak sepatutnya. (bersambung)

Daphne Tse Empowers Others by Voice

Living in a modern age, most people seek recovery and cure from external sources. At the same time, they ignore what the mother nature has provided them simply because they take these ubiquitous yet invaluable resources for granted. One of these resources is sound, which can be used as medicine as well. Natural sounds such as every human being’s voice is unique and proves to be effective to heal us. Daphne Tse is one of the big believers of the powerful healing effect of voice. Having music and yoga as her roots, Daphne who is from Texas invented what she called “Nada Yoga”. Simply put, she blended yoga practice with folk music.
Back then, Daphne learned music formally at University of Texas in Austin, The Old Town School of Folk Music in Chicago. With Jai Uttal, she studied kirtan music. Kirtan is a devotional song in which a group repeats lines sung by a leader. She also released music on Shiva Rea’s yoga music compilations. The singer cum songwriter also recorded 2 solo albums titled “Mata” and “Finding Water”.

In her class “Nada Yoga: Chakra Chanting, Toning and Sound Meditation” at Namaste Festival 2014, Daphne showed us how our own voice can be the best tool to cure the ailing body and spirit by opening and balancing chakras with toning and sounding. With more open and balanced chakras, energy inside us is expected  to flow better than before.

Her main teaching is “if you can breathe, you can do yoga.” The very first step of doing yoga is people become aware of their breath. “Because most people breathe all day long and they’re not even aware they’re breathing. The breath (pranayam) is the most sustainable yoga practice of all yoga branches.”

“Many people are afraid of their singing voices, and we try to move away from that,”she explained. She leads students how to find the love of their voices again and be able to find that expression in life and find the empowerment around [the notion that] they can change their life just by their own voice.

Sound healing and music therapy sparked her interest years ago as she decided to study with Jonathan Goldman in Colorado in 2001. Through Goldman, Daphne learned the scientific studies of how sounds create space in the body and how it can be used as medicine.

As a gymnast in middle school almost 20 years ago, Daphne whose father practices meditation regularly started doing yoga. In Los Angeles, she met teachers such as Eric Schiffman, Shiva Rea, etc and learned yoga asanas more seriously.

Her first and favorite yoga teacher is Eric Schiffman, a student of Krisnamurti. “Practice in the Stillness”, Schiffman’s practice, drew Daphne’s interest. “He inspired me in the fact that I could see all elements of yoga especially meditation,”she reminisced. The teacher used the word “maliable”, which means we can move, shift, change and flow just like water. That’s the big, impactful teaching of Schiffman she always remembers.

The older Daphne gets, the more she realizes that everything is yoga. Yogis are not only the ones on the yoga mats, she said. Her father does meditate and swim but never steps on a yoga mat, and that doesn’t mean he’s a yogi. “Yoga is a very integrated practice, and what I’m interested in now is all the integration of yoga, from the asana to the breath work, to the dance, to the music, and mantra. Integrating it all into our lives on a daily basis.”

Daphne has a big interest in mantras, sounds, sound healing, and the use of yoga sound (Nada Yoga). While doing asanas, finding the sound that matches works into the body. She further explained,”Let’s say you’re doing a hip opener [pose], and sound it into your hip, not sitting there silently.”

In spite of that, Daphne also told me that one of the teachings she learned is that we can also stand silently inside our own body and be healed.

Now she’s not doing as much of asanas. Daphne prefers meditation, dancing and singing. “Twenty years of doing triangle pose and surya namaskar… It’s beautiful, I love it and it’s a great practice and I liked then the flexibility and maliability.” She believes yoga practice doesn’t have to look a certain way.

It took a moment for Daphne to think how she wants to be remembered. Yet, simply put, by her teaching she wants to help create spaciousness in her students’ heart to love and to be able to give love selflessly.

To Daphne, it’s much easier to stand in the podium and teach what you know without paying attention to students. She doesn’t teach that way because she believes that a yoga teacher needs to be open and be received by students. Teaching is actually serving the people so the most important thing is “look at your audience, your students and see what their needs are first.” She put emphasis on simplicity of teaching, too.

As technology seeps into every and each part of our lives, yoga teachers also have to adapt to it. At 43, Daphne admitted she’s not into it that much, like younger generation. Also, she cautioned against the dominant ego while we post stuff on social media. There has to be separation between the yoga teachings and themselves on the web. “It’s a great tool to connect with the community but at the same time not to depend on it.”

Freedom, flow and love are three words she’d use to describe yoga succinctly. With yoga, she finds freedom as well as maliability like water. And by love, she meant “connecting to the heart”.

Antara Surya Namaskar, Gulat, Matahari dan Haji

Surya namaskaraDalam praktik yoga modern, surya namaskar (sun salutation/ salam matahari) adalah sebuah koreografi (sekuen gerakan seperti dalam dunia tari) yang sering diperdebatkan kehalalannya untuk dipraktikkan kaum muslim. Di India yang menjadi asal yoga sendiri, argumen kelompok pro-yoga versus kontra terus mengemuka. Mereka yang ingin sun salutation dipraktikkan di sekolah-sekolah India beralasan surya namaskar tidak akan membuat seseorang berpindah keyakinan. Sementara itu, mereka yang menganut Islam konservatif menampik alasan tadi dan mengatakan melakukan surya namaskar sama saja dengan menyembah matahari, bukan Allah sebagai satu-satunya sesembahan manusia.

Asal muasal surya namaskar sendiri cukup rumit tetapi bisa disederhanakan sebagai berikut. Meskipun dijumpai dalam praktik yoga yang dianggap klasik dan tradisional, surya namaskar sebetulnya tidak sekuno dugaan kita. Tujuan pelaksanaan surya namaskar sendiri dahulu kala ialah memang untuk menyembah matahari dalam masyarakat India Kuno sebagai bentuk syukur datangnya hari baru. Praktik semacam ini lazim ditemui pada para penganut Hindu India sebelum era penjajahan Inggris. Mereka melakukannya dengan merapal japa mantra di setiap gerakan, tanpa ada keserasian gerak dan napas. Jadi fokus gerakannya ialah ritual dan pemujaan semata.

(Baca: Haruskah Memulai Latihan Yoga dengan Surya Namaskar?)

Dalam perkembangannya di kemudian hari, sekuen ini kemudian diadopsi oleh pendiri kemaharajaan Maratha di abad ke-17, Shivaji. Untuk meningkatkan tingkat kebugaran fisik para serdadunya, Shivaji kemudian menggunakan gerakan surya namaskar ini dan memodifikasinya sebagai gerakan pemanasan fisik saban pagi bagi para prajurit agar tetap bugar dan siap bekerja mempertahankan keutuhan kerajaan. Surya namaskar kemudian tenggelam seiring berjalannya waktu. Masyarakat India tak mempedulikannya lagi hingga pada tahun 1938, pemimpin kerajaan Aundh (sekarang di sekitar Mumbai) yang bernama Bhavanrao Shrimant Balasaib Pandit Pathinidi mengangkatnya kembali melalui bukunya The Ten Poin-way to Health – Surya Namaskars (1936).  Sebagai penggemar gulat tradisional India, Pathinidi ingin memperkenalkan surya namaskar kembali yang ia ketahui dan pelajari dari Shrit. Balasaheb Mirajkar (raja dari Miraj). Dalam ajaran Balasaheb yang kemudian dipraktikkan Pathinidi, surya namaskar tidak lagi menjadi sebuah tarian pemujaan Brahman di pagi hari dengan menghadap sang surya tetapi sudah menjelma menjadi senam pemanasan sebelum bergulat. Surya namaskar yang dipraktikkan Bhavanrao inilah yang kemudian didokumentasikan dalam film pendek dan disimpan oleh British Film Institute, Inggris. Dokumentasi tadi sedikit banyak membentuk wajah yoga di Barat.

Lebih lanjut lagi, jika dicermati kita akan menemukan perbedaan antara surya namaskar yang dipraktikkan umat Hindu di India pra penjajahan Inggris dan surya namaskar di masa Pathinidi. Pathinidi telah memodifikasi surya namaskar menjadi lebih terstruktur, runut dan lebih selaras dengan napas. Pathinidi juga menghapus japa mantra dari gerakan surya namaskar, sehingga membuat gerakan ini tidak lagi bersifat spritual apalagi relijius. Pathinidi juga memperbaiki panduan postur dan cara napas dalam surya namaskar agar lebih jelas dan baku. Menurutnya, gerakan tadi dapat menguatkan kebugaran dan vitalitas tubuh secara keseluruhan terutama otot-otot lengan dan jantung yang amat perlu dilatih tiap hari bagi para pegulat pria di masa itu. Jadi ditegaskan lagi bahwa saat itu, surya namaskar merupakan bagian integral gulat India, bukan yoga.

Setelah pegulat mengadopsinya, barulah praktisi yoga asana modern di awal abad ke-20 mulai berlatih surya namaskar untuk memanaskan tubuh mereka sebelum berlatih asana. Belum dapat dipastikan siapa yang memasukkan surya namaskar dalam praktik yoga asana modern. Tetapi jika ditilik kurun waktunya, bisa jadi yang bertanggung jawab atas adopsi surya namaskar dalam latihan yoga kita ialah Shivananda atau Krishnamacharya, dua sosok menonjol dalam penyebaran yoga modern di era tersebut. Surya namaskar modern juga bisa dilakukan tanpa harus menghadap matahari (bahkan bisa membelakangi matahari atau pada malam hari jika Anda ingin). Tidak ada keharusan waktu dalam melakukan surya namaskar modern. Dengan demikian, bisa disimpulkan bahwa surya namaskar yang sekarang kita lakukan di kelas yoga hanya memiliki kemiripan gerakan fisik dengan surya namaskar kuno yang bersifat ritual. Namun, pada hakikatnya tujuan dan niat pelaksanaan surya namaskar kuno dan kontemporer (masa kini) sangatlah berbeda.

Evolusi dan mutasi esensi yang mirip juga ternyata terjadi pada haji. Mungkin tidak banyak muslim tahu bahwa ibadah haji dulu bukan sebuah ritual untuk menyembah Allah SWT. Menurut penjelasan Philip K. Hitti dalam bukunya The History of Arabs, ibadah terakhir dalam rukun Islam itu dilaksanakan oleh orang Arab (bangsa Semit) sebagai bentuk pemujaan mereka pada matahari. Haji cara purba itu dilangsungkan biasanya dalam musim gugur di bulan-bulan seperti sekarang.

Selain untuk memuja matahari, haji di masa pra-Islam itu dimaksudkan sebagai sebuah “upacara perpisahan dengan raja matahari yang panasnya membakar”, tulis Hitti dalam bukunya. Haji sebelum Muhammad datang juga ditujukan sebagai penyambutan dewa hujan Quzah yang bertanggung jawab atas kesuburan bumi Arab. Kala itu, haji digelar di Arab Utara dengan iringan semarak selebrasi tahunan masyarakat Arab di tiap bulan Zulhijjah.

Walaupun ritual ini tujuannya memuja dewa-dewa, anehnya Nabi Muhammad tidak serta merta menghapusnya. Alih-alih melarang umat muslim untuk berhaji, Rasul malah melestarikan budaya haji purba itu. Hanya saja memang tujuannya tidak lagi untuk menyembah ‘raja matahari’ dan dewa hujan Quzah. Ritual haji yang kemudian dikenalkan Muhammad SAW itu tetap mempertahankan mayoritas praktik masyarakat Arab sebelum Islam datang tetapi dengan beberapa modifikasi. Di antaranya yang paling penting ialah tata cara dan adab pelaksanaan haji serta lafaz-lafaz yang mengagungkan Allah saja. Umat muslim tidak diperkenankan berdoa kepada selain Allah selama berhaji. Jadi, jangan harap orang muslim bisa berdoa sekehendak hatinya sebab Rosul sudah memberikan teladan mengenai detail pelaksanaan haji yang sesuai Islam.

Hal ini membuat haji di masa kegelapan sebelum masa kenabian Muhammad mirip tetapi juga berbeda dalam esensinya dari haji yang dilakukan umat Islam hingga kini. Dulu orang berhaji bisa melafalkan doanya sesuai selera. Menurut catatan Rif’at yang juga dikutip Hitti, orang Arab dahulu berdoa sesuka hati mereka pada dewa-dewi mana saja yang mereka inginkan. Dalam satu kesempatan, Rif’at menjumpai seorang perempuan mengucapkan doa seperti ini:”Wahai Laylah! Jika kau turunkan hujan di tanah kami sehingga tumbuh kebaikan, maka aku akan memberimu sebotol minyak untuk membasahi rambutmu…” Masih menurut Rif’at, seorang pria Badui ditemui sedang mengulang-ulang doanya dalam bahasa Arab,”Wahai Tuhan pemilik rumah ini! Aku bersaksi bahwa aku telah datang! Jangan bilang aku tidak datang. Maafkan aku dan ayahku, jika kau berkehendak. Jika tidak, maafkan aku meskipun kau enggan, karena aku telah melaksanakan haji, seperti yang engkau saksikan.”

Setelah mengetahui perjalanan surya namaskar dan haji ini, kembali kita dihadapkan pada dilema mengenai adopsi hal-hal yang berbau keyakinan lain yang pada dasarnya juga ada manfaatnya bagi kemaslahatan kita (Baca: Yoga sebagai Salah Satu Cara Pencegahan Diabetes). Apakah hanya karena kelompok lain sudah melakukannya, kita harus menghindarinya? Saya pikir tidak bijak juga. Karena kembali semua amalan — setidaknya begitu yang saya pahami dalam Islam — berpulang pada pangkalnya, yakni NIAT.  Dari niat itu, akan kembali pada kita imbalan yang setimpal.

Terjemahan bahasa Indonesia The History of Arabs oleh Philip K. Hitti (terbitan Serambi, hal. 168)
Encyclopedia of Indian Physical Culture (1950) oleh D. C. Mujumdar

Ricky: “Jauhi Rokok!” (Kisah Seorang Penyintas Serangan Jantung)

Screen Shot 2016-08-24 at 10.27.25
Ricky: “Jauhi rokok. Stop merokok dan jauhi perokok, karena asapnya sangat buruk untuk kesehatan kita. Rajin berolahraga dan menjaga pola makan yang sehat.” (Foto: Instagram)

Tubuh manusia mirip mesin yang membutuhkan perawatan teratur. Ia tidak bisa sesekali saja dirawat habis-habisan saat kita memiliki waktu senggang atau sedang memiliki suasana hati yang bagus lalu kita gunakan sepuas-puasnya tanpa batas dan mengabaikannya saat merasa sibuk atau malas. Karena itu, hidup aktif dan sehat di masa kecil dan remaja tidak serta merta menjamin sepenuhnya seseorang sehat seterusnya hingga fase dewasa dan tua. Jika lalai, sama saja akibatnya sefatal orang yang tidak pernah menjaga kesehatan sejak muda. Itulah pelajaran hidup yang harus dibayar Ricky Firmansyah. Dengan sangat mahal.

Sama-sama menggemari yoga, kami bertemu pertama kali dalam sebuah kelas yoga luar ruangan di suatu pagi yang cerah dan hangat di sebuah kawasan di Bumi Serpong Damai, Tangerang. Di samping manfaat kesehatannya, yoga juga memberikan manfaat lainnya yang tak kalah positifnya bagi kehidupan sosial saya: mempertemukan saya dengan orang-orang baru.

Bersama dengan orang-orang baru seperti Ricky, saya juga belajar hal-hal baru, termasuk betapa mahalnya kesehatan jantung ini.

Pada saya, Ricky mengaku sejak masa kecil sampai remaja menghabiskan waktu untuk aktif berkegiatan fisik. Ia menyukai olahraga. Dari basket, sepakbola sampai aktivitas khas pecinta alam di luar ruangan yang menantang ia lakoni.

“Tapi 15 tahun terakhir, saya malas berolahraga dan makanan yang saya konsumsi tidak terkontrol, sehingga kolesterol saya menumpuk,” terang Ricky yang ibunya juga mengalami masalah kesehatan jantung yang mirip. Pembuluh darah jantung ibu Ricky dipasangi balon untuk menyingkirkan penyumbatan akibat penumpukan plak.

Kadar kolesterol dalam tubuh Ricky perlahan tapi pasti melambung. Begitu juga dengan bobot tubuhnya. Karena tak ada keluhan berarti, ia mengabaikannya dan menjalani aktivitas sebagaimana biasanya. Padahal, jika Anda belum tahu, berat badan berlebihan saja sudah menaikkan peluang gagal jantung dua kali lipat lebih bagi mereka yang mengalaminya, apalagi jika ditambah dengan gabungan berbagai faktor lainnya seperti faktor genetik, pola hidup dan lain-lain  (sumber).

Diwal Mei 2014, Ricky merasakan sebuah keluhan di jantungnya. Hasil pemeriksaan kesehatan umumnya keluar dan memberikan sebuah hasil yang di luar dugaan: Jantungnya sedang mengalami gangguan. Pada bulan yang sama ia mengalami serangan jantung pertamanya.

Kontribusi gaya hidup menurutnya mempengaruhi kesehatannya yang kala itu menurun karena obesitas dan kadar kolesterol tinggi. Ditambah dengan buruknya pola makan dan kebiasaan merokok, kombinasi faktor-faktor tersebut bisa berakibat fatal.

Karena kondisi Ricky sudah sangat mengkhawatirkan, dokternya mengharuskan prosedur operasi bypass pada jantungnya. “Operasi saya jalani pada akhir September 2014,  saat saya kena serangan jantung yang kedua,” ungkapnya.

Peristiwa tersebut terjadi pada saat ia sedang bekerja di kantor pukul 8 pagi. “Dada mulai terasa sesak dan muncul sensasi nyeri di dada sebelah kiri.” Seketika itu juga ia dibawa istrinya ke RS Premier Jatinegara, dan langsung menjalani angiography. “Di situlah terlihat ada beberapa penyumbatan di pembuluh darah di jantung saya. Dokter menyarankan segera dilakukan operasi bypass,” tuturnya mengenang peristiwa yang tak terlupakan tersebut.

Ricky tidak bisa mengelak lagi karena menurut dokter, kondisinya sudah memburuk sampai pemasangan ring sudah tidak memungkinkan.

“Saya pasrah dan mengikuti saran dokter mengingat risiko yang setiap saat bisa saya hadapi apabila saya menolak untuk di-bypass,” kenang pria yang kini rajin berlatih yoga itu.

Pasca operasi bypass 2014 itu, Ricky merombak cara hidupnya dengan membiasakan olahraga. “Minimal jalan kaki untuk mengurangi berat tubuh saya, juga pola makan  lebih sehat dan teratur. Saya juga rajin bersepeda statis.”

Ricky tertarik dengan yoga setelah menyaksikan Virni, istrinya, yang mulai rajin berlatih yoga. Karena tak mau gegabah, ia berkonsultasi pada dokter jantungnya. “Setelah saya tanyakan pada dokter jantung saya, (mengikuti latihan yoga – pen) ternyata diperbolehkan,”ucapnya lega. Sifat latihan yoga yang low impact membuatnya relatif aman bagi penyintas gangguan jantung sepertinya.

Setelah beberapa lama mengintegrasikan yoga pada rutinitas olahraganya, Ricky mulai merasakan perubahan positif. Napasnya menjadi lebih panjang, badan lebih segar, tubuhnya lebih fleksibel. Secara mental yoga memberikan perubahan yang signifikan karena membuatnya belajar lebih rendah hati, bersabar, berterima kasih dan berbuat baik kepada sesama. Semua menyumbang pada pemulihan kesehatannya secara holistik.

“Bagaimana keluarga memberikan dukungan dalam menjaga kesehatan pasca operasi?” tanya saya. Menurutnya, dukungan keluarga sangat besar. Keluarga terutama istri sangat mendukung Ricky untuk kembali sehat. Istrinya rela menjadi “polisi” untuk memilih makanan dan selalu memberikan semangat.

Ditanya pesan yang ingin ia sampaikan pada anak-anak muda atau mereka yang masih sehat, Ricky berwejangan:”Jauhi rokok dan perokok karena asapnya sangat buruk untuk kesehatan. Rajin berolahraga dan menjaga pola makan yang sehat. Pada dasarnya boleh kalau mau makan sesuatu yang “agak kurang sehat” sesekali, misalnya durian atau makanan bersantan, asal sekedar mencicipi dan tetap diimbangi dengan olahraga supaya racunnya segera dibuang melalui keringat.”

Seolah sebagai ungkapan rasa syukurnya pada Ilahi, Ricky kini lebih menikmati hidup. Semangat itulah yang ia pancarkan dalam berbagai kegiatannya sekarang, dari melancong, sampai berkumpul dengan istri dan anak-anaknya. Karena tanpa kesehatan, semua kekayaan dan kenikmatan hidup lainnya menjadi hambar, tak bermakna.

P. S.: Makna “penyintas” sama dengan “survivor”.

(Tulisan ini dibuat untuk diikutsertakan dalam lomba blog bertema “Gaya Hidup Sehat, Untuk Jantung Sehat” dalam rangka HUT ke-35 tahun Yayasan Jantung Indonesia)

Mrs C

Tidak terbayang betapa leganya saya saat ia berkata,”Oh, kamu. Iya, saya tahu wajahmu.” Syukurlah ia mengenali saya karena jika tidak, saya bisa kehilangan muka saat itu juga.

Saya kenali wajahnya setelah beberapa kali bertemu di taman. Dan kami kembali bertemu hari itu di sebuah tempat sejauh 900 km lebih dari taman itu. Tidak ada kebetulan dalam setiap perjumpaan, saya yakin.

“Di sini rumah saya. Tak ada tempat lain yang sesempurna tempat ini bagi saya,” ucapnya dalam bahasa Inggris. Kami berjabat tangan dan berkenalan. Sebelumnya kami tak sempat melakukannya karena ia tak punya banyak waktu untuk bercakap-cakap.

Walaupun ia bisa saja mengajar yoga jika mau, ia menampik mengajar demi uang. Ia hanya mengantongi izin tinggal tanpa izin kerja di tanah air jadi ia tak bisa dibayar sebagai profesional.

Lagipula ia tak mengejar uang. “Sekarang saatnya saya menikmati hidup. Saya tidak melakukan semua ini karena uang,” ucapnya tulus. Netranya tajam menatap saya. Saya tersenyum lalu mengalihkan pandangan sebab malu karena belajar untuk meraup rupiah. Lalu saya memaafkan diri, mungkin ini perjalanan yang berbeda darinya. Mungkin saya bisa sampai di titik tempatnya berada, atau tidak. Hanya Tuhan yang tahu.

Ia tinggalkan pekerjaannya, mungkin karena masuk masa pensiun, dan memilih tinggal di pulau itu dengan suaminya. Telah 39 tahun mereka bersama dan saat saya bertanya kenapa suaminya tak pernah bersamanya saat ia beryoga, katanya suaminya tak suka. Entah apa yang ia sukai, katanya. Ia maklum bahwa seseorang bisa berubah. Begitu juga suaminya. Kedua tangannya mengisyaratkan dua jalan yang berbeda dan berpisah ke arah yang berlainan. Namun, ia tak menyebut itu sebagai perceraian. Hanya memberikan ruang bagi perubahan masing-masing tanpa harus banyak menuntut. Kedua anaknya sudah dewasa. Yang pertama 31 tahun dan kedua 29 tahun. Masing-masing tinggal di London dan benua kanguru. Ia juga tak banyak menuntut keduanya berkunjung rutin. “Saya tahu mereka sibuk dengan kehidupan mereka masing-masing,” ia mencoba menerangkan sikapnya dengan nada bijak.

Selain yoga, ia rupanya menyukai tarian salsa. Bahkan ia lebih dulu menyukai salsa daripada yoga. Jadi raut wajahnya yang lebih belia itu bukan sesuatu yang tiba-tiba. Ia menikmati hidupnya. Tentu masih ada kerut-kerut di sana sini. Tetapi ia merasa nyaman dan tidak menjadikannya masalah besar. Semua manusia mau tetap muda tetapi toh roda waktu tidak bisa mencegah laju penuaan.

Cita-citanya berikutnya ialah pergi ke sebuah kota di anak benua Asia. Untuk apalagi selain belajar lebih dalam tentang yoga dan meditasi dari negeri asalnya. Ia ingin mendayagunakan waktu yang tersisa dengan bernyanyi. “Suara saya mungkin tidak bisa membuat saya terkenal layaknya penyanyi profesional tapi saya mau mendendangkan mantra-mantra dengan riang,” ujarnya.

“Sudah saatnya bagi saya memberikan kembali apa yang saya peroleh dan menjadi diri saya sepenuhnya,” imbuh wanita itu. Jadi begitu rasanya mendalami yoga tanpa adanya keinginan mendulang rupiah, atau dollar. Hanya untuk memuaskan dirinya. Tak peduli kata orang. Tak peduli untung rugi dan ketenaran diri. Tetapi kebutuhan tetap terpenuhi. Sungguh hidup yang membuat iri.

Lalu sebelum kami berpisah, ia berbaik hati berbagi kiat ayurvedanya. Ia sarankan saya memijat diri dengan minyak wijen atau kelapa yang sudah dihangatkan sedikit sesuai suhu tubuh dari ujung kaki lalu naik ke atas menuju jantung atau chakra anahata. Ia tawarkan juga cara membersihkan toksin dari tubuh yang dibuang dari tenggorokan. Ada alat khususnya. Dan ia berjanji akan membawakannya kelak jika sempat melawat ke Jakarta.

Setelah itu ia mengucapkan sampai jumpa. Ia mengajak berpelukan. Tapi kami baru saja ikut kelas power yoga yang menguras energi, dan tubuh kami masih lembab dengan keringat. Saya agak segan karena mungkin ia bisa merasa mual. Alih-alih berkata begitu, ia malah memeluk saya makin erat dan berkata,”Let’s breathe…” Ia tersenyum dan melepas pelukan. Lalu ia mengayuh sepedanya ke rumahnya yang berada di dekat sebuah museum di kecamatan kosmopolitan itu. Kami tak sempat berpikir untuk bertukar nomor atau kontak di media sosial. Sebab kami yakin akan bertemu kembali. Nanti meski tidak pasti.

Belajar Mengurai Sebuah Asana Yoga

Saat saya baru berlatih yoga dahulu, melihat banyak pose-pose yoga yang menantang dan sulit seringkali membuat saya menyangka saya tidak akan bisa menguasainya. Itu karena saya belum tahu teknik-teknik dasarnya sehingga secara mental saya sudah terbebani. Kompleksitas mental dan psikologis itu akan menambah tantangan bagi murid pemula yang masih meraba-raba dan bereksperimen untuk menemukan apa yang sedang terjadi pada tubuh dan pikiran mereka saat sebuah pose dilakukan.

Karena itulah, seorang guru yoga perlu sekali memiliki kemampuan untuk bisa mengurai sebuah asana yang terlihat kompleks bagi para muridnya dan menjelaskan taat laksana atau prosedurnya dengan lebih runtut dan gamblang. Sebisa mungkin hindari kata-kata yang terlalu ilmiah, anatomis dan teknis, misalnya nama-nama otot dan tulang dalam bahasa Latin atau mencekoki murid dengan terlalu banyak nama asana dalam bahasa Sansekerta. Bukannya semua itu tidak penting untuk dipelajari, tetapi lakukan perlahan dengan penuh kesabaran sesuai porsinya. Kecuali jika mengajar murid yang level mahir (advanced), semua istilah ‘keren’ tadi bisa diaplikasikan secara liberal atau sesering dan sesuka kita.

Uraian berikut ini mungkin tidak hanya akan bermanfaat bagi Anda yang mengajar yoga tetapi juga bagi Anda, murid-murid  yang masih merasa perlu banyak belajar (seperti saya) agar nantinya jika seorang instruktur yang memimpin kelas kita masih kurang sesuai harapan, kita bisa memberikan masukan dan pertanyaan yang konstruktif untuk mereka demi kebaikan kedua belah pihak yaitu pengajar dan yang diajar.

Menurut Jason Crandell, untuk bisa memahami apa yang sedang terjadi pada tubuh selama melakukan sebuah asana yoga dalam tataran fisik semata, usahakan menguraikan sebuah pose (terutama asana jenis menantang dan susah dilakukan). Caranya dengan tidak melihatnya secara keseluruhan dulu tetapi mengamati apa yang terjadi pada sejumlah bagian tubuh yang paling dilibatkan. Lakukan pengamatan ini secara cermat dan teliti agar bisa memahami pose secara keseluruhan nantinya. Misalnya, saat melakukan pose kobra, amati bagian-bagian tubuh yang dilibatkan — dari kepala, leher, bahu, telapak tangan, lengan, tulang belakang (gerakan dan arahnya),  pinggul, posisi kedua tungkai dan telapak kaki.

Dari penguraian tadi, kita pada akhirnya akan bisa memahami bahwa sebuah pose (tak peduli sesukar apapun kelihatannya) sejatinya tersusun dari berbagai aksi yang lebih sederhana dan bisa diamati/ diidentifikasi secara terpisah. Ibaratkan saja sebuah pose yoga sebagai suatu teka teki (puzzle) yang telah diacak. Anda tinggal menyusun bagian-bagian kecilnya dengan sabar agar hasil akhirnya bisa serasi dan selaras sehingga elok dipandang dan dirasakan serta memberi manfaat.

Setelah kita mahir dengan penguraian sebuah asana, nantinya semakin lama belajar asana itu, kita akan makin bisa berkreasi untuk membuat asana tersebut bekerja sesuai dengan keinginan dan kebutuhan kita. Saat kita ingin intensitasnya lebih mudah, kita bisa memodifikasi bagian-bagian penyusunnya sedemikian rupa agar menjadi lebih bisa diakomodasi tubuh yang sedang lelah atau cedera. Namun, jika kita sedang ingin meningkatkan intensitas latihan sebuah pose, bisa saja kita memmodifikasi unsur-unsur penyusunnya tadi sehingga asana itu menjadi lebih menantang.

Konsepnya sebenarnya mirip dengan cara kita mengerjakan soal sebuah ujian saat sekolah dahulu, yaitu kerjakan soal yang mudah dulu baru lanjut ke soal-soal yang lebih susah. Ah, ternyata nasihat guru saya dulu berguna juga ya!